Inspecciones laborales- la realidad en Honduras

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SAN PEDRO SULA, Honduras – Si alguna vez usted se ha preguntado por qué las condiciones de miles de trabajadores en Latinoamérica son tan malas, el pasar tiempo con los oficiales que vigilan a los empleadores abusivos le ayudaría a comprender un poco más.

Los inspectores gubernamentales de trabajo  se encargan de casos tales como el anti-sindicalismo y los despidos irregulares.  Pero en Latinoamérica los inspectores están a menudo agobiados por el masivo exceso de trabajo, se les paga poco y se sienten impotentes ya que ellos también son explotados.
 “Esto está diseñado así”, dice Dan Kovalik, un abogado de los trabajadores del acero en Estados Unidos, quien trabaja estrechamente con los sindicatos latinoamericanos. “Existen países y economía que dependen de los salarios bajos para producir bienes baratos. Por lo tanto no hay un interés real en regular las condiciones laborales”.

Parte del problema es que los ministerios de trabajo latinoamericanos, que emplean a los inspectores, son normalmente las entidades menos importantes dentro del gobierno. Algunas veces, ni siquiera existen. Colombia cerró su Ministerio de Trabajo entre el 2002 y el 2010.

Pero incluso cuando los ministerios de trabajo operan en su plena capacidad, los gobiernos latinoamericanos, en el caso de que exista un conflicto laboral, suelen alinearse más con los dueños de los negocios- quienes a menudo financian las campañas políticas con enormes donaciones-  que con los trabajadores. Como resultado, se presiona poco a los inspectores para que sean agresivos en su trabajo.

Hay también poco incentivo económico. En Honduras, la mayoría de los inspectores ganan unos $600 al mes. Tal y como hacen los policías mal pagados, algunos de ellos aceptan sobornos a cambio de mirar hacia otro lado.

Todos estos factores hacen que los jefes injuriosos de las fábricas y los gestores de las plantaciones sean raramente sancionados y que el problema persista. Para más detalle, hace poco acompañé a un inspector laboral en San Pedro Sula, la ciudad más grande de Honduras.

Miércoles, 9 de la mañana: Cuando el Ministerio de Trabajo abre sus puertas, ya hay una cola de gente en la puerta principal, sudando bajo el sol tropical para presentar quejas al mismo. Sin embargo, sólo hay 18 inspectores laborales para cubrir todo San Pedro Sula,  centro industrial del país que emplea a una enorme proporción de la fuerza de trabajo a nivel nacional.

Dentro, conozco a mi inspector laboral asignado, José Rivera. Lleva pantalones marrones y gafas de montura metálica. Lleva su carnet de identidad gubernamental atado como si de un collar se tratara.

Los muebles de Rivera son espartanos. Uno de los dos aseos en la habitación de hombres está fuera de servicio. Filas de cubículos verdes están equipadas con ordenadores viejos. Pero esto no le importa a Rivera, que prefiere bolígrafos y cuadernos.

Un abuelo de 53 años, Rivera es curiosamente de la vieja escuela. Pero documentar casos a manos hace perder un tiempo precioso. Esta es una de las razones por la que sólo puede manejar dos o tres casos al día.

Miércoles, 9.25 de la mañana: La primera de la cola en ser despachada por Rivera es Wendy Maravilla, que trabaja como cajera en el supermercado propiedad de Walmart. Afirma que las deducciones ilegales han reducido su sueldo neto a la mitad.  Rivera tarda 25 minutos en escribir todo.
El Ministerio de Trabajo no proporciona a Rivera ni un vehículo ni un taxi para hacer su trabajo correctamente.  Por lo tanto, si Maravilla quiere que Rivera visite su lugar de trabajo, tiene que pagar el trayecto de su bolsillo.

Ella está conforme. Pero los taxis son caros. Rivera llama a un amigo que acuerda conducirnos por la ciudad hasta las oficinas de Walmart a mitad de precio. Este amigo tiene un Toyota de 1968. Nos acomodamos como podemos dentro,  e incluso aunque la ventana está abierta, nos sentimos mareados por el humo del vehículo.

A Rivera le gusta pillar a la gente con la guardia baja mediante inspecciones sorpresa. Pero esto significa que a menudo no consigue encontrar al jefe que está buscando. Cuando llegamos a Walmart, el supervisor se ha ido.

Miércoles, 11 de la mañana: Esperándonos en el ministerio es Lilian Cantor, que afirma que fue despedida ilegalmente de su trabajo en una cafetería en una fábrica de ropa interior, o maquiladora, en la cercana ciudad de Choloma. Para llegar allí, Rivera exige que Cantor le dé el costo de 16 lempiras – o 85 centavos – del pasaje.

Subimos a un autobús que está hasta arriba de gente y estamos de pie en el pasillo. Rap y reggae emite a todo volumen de los altavoces. En las paradas de autobús, los vendedores suben a bordo para vender dulces y refrescos. Rivera no presta atención y se centra en una copia corregida del código de trabajo de Honduras que lleva en su maletín como una Biblia.

Después de 45 minutos en tráfico denso, nos trasladamos a un segundo autobús que nos deja en la maquiladora. En la puerta, los guardias de seguridad que llevan escopetas y pistolas se niegan a dejarnos entrar.

A pesar de su puesto de trabajo, Rivera no tiene autoridad para entrar a la fuerza en las empresas privadas. El está tan amenazante como un soldado con una pistola de agua.

“Si trato de entrar,” dice Rivera, “esos guardias podrían matarme.”

Según la ley, Rivera podría pedir refuerzos policiales. Sin embargo, dice que a menudo los oficiales de policía están ocupados con otros asuntos más urgentes.
Abatido, Rivera nos lleva al otro lado de la calle para esperar a otro autobús que nos llevará de regreso a San Pedro Sula. La mitad del día se ha ido y Rivera ha logrado nada.

Miércoles, 2:30 de la tarde: Nos reconectamos con Maravilla, la empleada de Walmart. Ha tenido suficiente gases del tubo de escape y ha convencido a su novio, un taxista, para que nos llevara a otra oficina de Walmart, donde tenemos una cita con la directora de servicios humanos.

La mayoría de las personas que están presentado quejas laborales ya han sido despedidos y no tienen nada que perder. Pero Maravilla todavía tiene un trabajo y Rivera admira su coraje. Incluso si prevalece, Maravilla corre el riesgo de ser despedida o incluida en la lista negra como una alborotadora mas tarde.

La gerente, una mujer reservada de unos 30 años, niega maldad. Pero Rivera pide ver los registros de la nomina de la empresa.

Promete a obtener los documentos de Rivera pero parece dilatar el proceso. Después de una hora, Rivera le informa que se iniciará el proceso para imponer una multa.

Sin embargo, la sanción tendría que ser aprobado por la casa central del Ministerio de Trabajo en la capital de Tegucigalpa, un proceso de seis meses. Y lo que es más, el código de trabajo en el maletín de Rivera fue escrito en 1957. Sus normas son ridículamente fuera de fecha.

Incluso si se penaliza a Walmart, la multa seria unos pocos cientos de dólares. Rivera niega con la cabeza y dice “Es ridículo.”

Jueves, 9.30 de la mañana: Dado el número de casos con que Rivera tiene que tratar, no hay tiempo que perder. Pero en lugar de una fábrica, la primera parada del día es Dunkin’ Donuts.

Rivera se ha reunido con Luis Aguiluz, un abogado que representa a los guardias de seguridad que afirman que no reciben sus salarios completos.
Aguiluz quiere que Rivera les haga una visita pero primero el abogado quiere desayunar. Y ya que Aguiluz está haciendo la conducción en su SUV con aire acondicionado – una mejora de los autobuses atestados y autos de chatarra de ayer – Rivera no protesta.

En Dunkin 'Donuts, los dos hombres discuten el caso que Rivera ha estado siguiendo. De repente, Rivera se da cuenta de que ha dejado una carpeta clave sobre los guardias de seguridad en la oficina.

Si Rivera llevara un ordenador portátil, tendría todos los datos al dedillo. En cambio, volvemos al Ministerio de Trabajo para que un inspector de baja tecnología pueda sacar los documentos que faltan.

Media hora más tarde, Aguiluz nos lleva a un molino harinero, donde algunos guardias de seguridad que representa están de servicio. Rivera se acerca a uno de los guardias. Pero después de un par de preguntas, el supervisor de los guardias aparece y nos ahuyenta de la propiedad.

Jueves, mediodía: Como favor para encontrarse con los guardias, Aguiluz nos lleva al pueblo cercano de La Lima, que es la sede hondureña de Chiquita Brands. Rivera tiene una reunión con los dirigentes del sindicato de trabajadores bananeros. Nos saludan con sonrisas y botellas de refresco de plátano.

Los dirigentes dicen a Rivera que Chiquita está añadiendo nuevas exigencias laborales que no fueron incluidas en su contrato de trabajo. Rivera quiere salir al campo a ver por sí mismo. Pero no tiene la autoridad para entrar en la propiedad de Chiquita sin permiso.

Los dirigentes sindicales deciden llevarnos incognito. Después de 45 minutos sobre caminos de tierra llenos de baches en la parte trasera de una camioneta, pasamos por varios puestos de control fácilmente y al parecer los guardias de seguridad nos toman por empleados de Chiquita.

En la parcela de plátanos, los trabajadores dicen que ahora tienen que asegurar cada bananero con dos ramales de cuerda para evitar que el árbol caiga en el viento. Sin embargo, su contrato de trabajo los obliga a atar cada árbol con un sólo ramal de cuerda.

Esto puede parecer trivial. Pero el paso adicional ralentiza los trabajadores, un tema importante porque se les paga según la cantidad que producen.
Rivera quería tomar algunas fotos. Además de no tener un vehículo y un ordenador portátil, falta también una cámara. Acabo por tomar las fotos.

Jueves, 1 p.m: En el camino de regreso a San Pedro Sula, Rivera confiesa que se identifica con los trabajadores bananeros porque solía ser uno. Su trabajo consistía en la fumigación de pesticidas en las filas interminables de árboles de plátano.

El trabajo era tan difícil que Rivera tuvo que dejar su trabajo, y luego tuvo que reunir a duras penas el dinero suficiente para volver a la escuela y obtener un título de abogado. Tras ser testigo de frecuentes abusos en los campos bananeros, optó por especializarse en derecho laboral.

Rivera ha pasado los últimos 22 años como inspector de trabajo y está orgulloso de su papel de supervisión. "Ayuda a nuestra sociedad", dice.
Cuando señalo que, en realidad, es un burócrata de bajo peldaño con una lamentable falta de recursos para llevar a cabo las responsabilidades vitales, Rivera se niega a quejarse.

Por un lado, tomar el autobús para llevar a cabo investigaciones superficiales representa un gran aumento de su antigua vida como trabajador bananero. Y al igual que muchas personas en Honduras, un país donde la mayoría de la gente está desempleada o subempleada, Rivera está feliz de tener un trabajo.

Por John Otis | 08/15/12